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做科研, 想法从何而来?

作者:王善勇   单位:   时间:2014-08-26

去年圣诞节放假,教学楼和实验楼如期又都封了。为了防止大家放假期间继续来校园,校长专门给大学每个教职员发了一封信。大概意思是:为了保证大家能尽情地享受这个一年中最美妙的假期,任何诸如要到大学写论文、赶基金标书(proposal)或做实验等理由,这里一概不予受理豁免。

然而,即使这样,每天仍有不少人会偷偷来到校园碰碰运气,没准可以进入办公室,然后抓紧干自己该干的事情。然而每次都会被学校“可恶”的保安很绅士地劝回---回家去迎接圣诞老人的光临。

为什么这么多老师这么死不悔改地往大学跑?因为这段时间其实是做研究的黄金时间。也就是说,很多老师的教学工作已经结束,正是抓紧时间集中精力搞研究的关键时期。

所谓关键时期,是因为这段时间正是准备明年的基金申请或完成一篇论文的重要时期。通常每年的3月份是澳洲国家基金提交的日子,很多人的基金标书是在这个圣诞节假期里完成初稿的。而这段时间,大学却要放假封校,真不知道校长安的是什么心。虽然进不了学校,但工作还是不能耽搁下来。如果真把这二十来天的时间都去享受生活,而别人正充分利用这个时间写本子,这一来一去,不知道会落后多少。

那么,写一个标书或许仅仅是一篇文章,但什么是最重要的内容呢?当然是想法!

我们经常听到这样的故事,某某大牛用了几天时间就完成了一篇顶级期刊论文,然后下面一片膜拜喝彩的声音。

基金的标书也是,很多牛人能在这短短的二十天的假期就把初稿写出来,而且水平了得。要知道,写基金标书要比单纯写一篇论文难得多。一篇文章,无论多高档次的杂志,其实只是解决一个很小的问题,或只是在一个很小的问题上前进了一小步而已。而一个标书要求却高很多。它要求写作者对一个研究领域有一个从宽度到深度的掌控。这比写一篇文章要做更多的文献综述,目的无非是从这些文献的“夹缝”里找出新的、别人还未涉足或做得不尽完美的地方。这些地方也许就是所谓想法的出生地。

而这一繁重的工作不可能在短期内完成,而要一点一点积累起来,想法就是一点一点清晰起来的。一般外行人只看到大牛们用很短时间搞定了一篇高质量论文或者一个上乘的标书,但很少知道这些牛人在背后偷偷地付出了多少汗水。所以千万不要被大牛骇人的光环所蒙蔽,再一骑绝尘的天才想法也是长期披肝沥胆、苦苦积累的结果。

想法可能是从论文的夹缝中产生的,但有的人可能会不服。觉着这样的想法没什么意思,充其量是为发论文而发论文。而真正的想法应该来自社会实践,应该从社会实践的需求中产生。比如说,我们医药制剂专业,无论硕士论文还是博士论文,都会跟着一个实验项目,通常项目做完了,论文也就写出来了。

这里面有一个问题。首先,在开展一般的科研项目过程中,一个企业的工程师和一个研究所的教授,虽说都是科研人员,但他们实际扮演的角色是有很大差别的。企业的工程师通常是以解决工程问题为目的,只要能解决问题,或更确切地说,工程师只要采用了一定的措施能保证工程的质量进度等,是不一定要搞懂工程问题背后的科学原因的。而关注工程背后的科学问题却是研究所教授的本分。那么,以工程项目为背景的论文选题,也会受到类似工程师处理问题方式的影响,很多这样的硕士或博士论文会让人感觉就像一个工程项目报告,缺乏必要的科学深度。

我在美国做博士后的时候,经常听我们领域非常著名的一位学术大牛的博士课程。这位行业顶尖大牛是做岩土这个学科中纯理论研究的,专注岩土这种材料的本构模型。他的理论课经常吸引到当地著名岩土公司的工程师来旁听。这些工程师都是非常有实践经验的,但理论功底未必很扎实。

跟这些工程师聊天,我发现,他们有些人连很基本的模型知识都不甚清楚。我问他们:“你们为什么要来听这门理论性很强的课程,在你们工程界,不是只要能解决问题就可以了吗?即使用一些模型不也是越简单越好吗?有必要一定要搞清楚这些高深的模型吗?”这些人告诉我:以前是这样,但随着工程越来越复杂,遇到的问题也越来越难解决,他们发现很多理论模型也是很重要的,一旦利用好了,不但工程质量更能得到保证,而且能节省很多钱。

对这个问题,大牛教授的理解则站在另一个角度。那就是通过跟这些工业界的人交流,他对理论模型的改进和提高更有的放矢,而他的很多博士论文的想法就是在跟这些工程师的讨论中得到启发的。况且,借助这种方式产生的论文或标书的命中率极其高。

所以说,只有拥有扎实的理论功底,才有可能在工程实践中产生想法,发现科学问题,摸索到研究路径。而扎实的理论功底并不是靠死读书、读死书就能获得,而是要对知识做到融会贯通。要达到这个境界,需要定下心来做长期的积累,当然还要碰上好运气才行。

 

  

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